Cover image

Zelfrijdende wagens hebben het erg moeilijk met sneeuw

Dit jaar heeft de zelfrijdende auto een aantal belangrijke mijlpalen, zoals de lancering van services in diverse Amerikaanse steden, bereikt. Met de winterperiode in het noordelijk halfrond worden de wagens echter met een nieuw probleem geconfronteerd.


Dat schrijft Leslie Hook, redacteur nieuwe technologieën bij de Brits zakenkrant Financial Times.

"Chauffeurs ervaren vaak problemen om in moeilijke winterse omstandigheden de auto onder controle te houden," aldus Leslie Hook. "Diezelfde weersomstandigheden plaatsen echter ook de autonome wagen voor belangrijke uitdagingen."

“Sneeuw vormt een opmerkelijk fenomeen voor zelfrijdende wagens,” zegt Carl Wellington, ingenieur bij het onderzoekscentrum voor autonome rijtechnologieën van Uber in Pittsburgh, tegenover de Financial Times. "Onder meer blijkt de sneeuw problemen te kunnen creëren voor de camera’s en sensoren van de zelfrijdende auto’s."

"Die technologieën laten de auto toe de omgeving in zich op te nemen. Onder meer kunnen sneeuwvlokken de lasers van de auto in verwarring brengen. Lidar, het lasersysteem dat door de zelfrijdende wagens wordt gehanteerd, blijkt de vorm van de sneeuwvlokken vaak met andere objecten verwarren.”

Daardoor kunnen aan de auto onder meer valse signalen over obstakels worden doorgegeven. Wellington zegt dat zijn team inmiddels wel algoritmes heeft ontwikkeld die het onderscheid tussen sneeuwvlokken en andere objecten kunnen maken. Toch erkent hij dat zware sneeuwbuien nog altijd een belangrijke uitdaging blijven vormen.

Ook Karl Iagnemma, chief executive van Nutomomy, wijst erop dat sneeuwval de wereld een totaal ander uitzicht bezorgt.

Voorzichtigheid


"Tot nu toe heeft nog geen enkele ontwikkelaar geclaimd dat zijn auto’s de vaardigheid beheersen om zich door de sneeuw prefect een weg te banen," zegt Leslie Hook. "Toch bieden zelfrijdende wagens bij winterweer ook een aantal voordelen."

“Dankzij hun interne wegenkaarten kunnen autonome auto’s rijvakken en oversteekplaatsen blijven identificeren, ook wanneer het wegdek is ondergesneeuwd. Bovendien zullen de sensoren van de radar door de dichtste sneeuw dreigende obstakels kunnen blijven identificeren.”

Op die manier kunnen aanrijdingen worden voorkomen, ook al zal de wagen door onduidelijke signalen misschien onnodig beslissen te stoppen.

Een groot aantal zelfrijdende auto’s zijn in Silicon Valley in Californië, waar het nooit sneeuwt, geboren. De ontwikkelaars geven toe dat ze hun technologieën ook met winterse omstandigheden moeten leren omgaan. Diverse fabrikanten hebben daarom tests in het noorden van het land geprogrammeerd.

Almotive, een Hongaarse fabrikant van zelfrijdende auto, heeft een vergunning gekregen om in Finland proeven met de technologie op te zetten.

“Al die tests lijken alvast uit te wijzen dat d sneeuw van mensen en technologie eenzelfde kwaliteit vereist,” aldus Leslie Hook. “Cruciaal is dat men zich van de uitzonderlijke omstandigheden bewust is en zijn gedrag aanpast.”

Ook Carl Wellington benadrukt dat de zelfrijdende auto, net zoals de menselijke chauffeur, moet beseffen dat voorzichtigheid en het matigen van de snelheid noodzakelijk zijn. (mah)