Cover image

© Screenshot YouTube

Economie

Is kobalt het goud van de 21ste eeuw? Apple denkt van wel...

Investeerders hebben de voorbije jaren steeds meer interesse getoond voor kobalt, een grondstof die onmisbaar is voor de productie van lithium ion-batterijen, die in iPhone's worden gebruikt en batterijen voor elektrische voertuigen. Vanwege het toenemende succes van elektrische voertuigen wordt nu stilaan voor een schaarste aan kobalt gevreesd. Dat product wordt dan ook nog eens voornamelijk geproduceerd in een geopolitiek zeer onstabiele regio.

Het Amerikaanse techbedrijf Apple wil zo’n mogelijke schaarste voor zijn en heeft nu bekendgemaakt dat het zich rechtstreeks met kobalt wil gaan bevoorraden. Het bedrijf wil daarom over de komende 5 jaar ‘verschillende duizenden tonnen’ van het metaal rechtstreeks gaan aankopen bij mijnbedrijven.

Niet schaars, wel problematisch


Het probleem met kobalt is niet zozeer dat het schaars is, dan wel dat het vaak in politiek ‘onrustige’ regio’s wordt gewonnen.  Zo wordt tweederde van de globale productie van kobalterts gedolven in Congo, waar de politieke instabiliteit de prijs van kobalt wel degelijk beïnvloedt.  Andere landen waarin kobalterts wordt gevonden zijn o.a. Afghanistan, China, Australië, Zambia, Australië en Turkije.

© iStock

Kinderarbeid

Dan is er nog het probleem van ethisch ondernemen. In 2016 publiceerde Amnesty International een rapport waaruit moest blijken dat de grote techbedrijven - zoals Apple - die kobalt aankopen zich niet schromen om dat te doen bij organisaties die zich schuldig maken aan kinderarbeid. Apple diende de ngo van antwoord door te stellen dat het in de toekomst 'enkel nog met ethische producenten in zee zou gaan'.

Ook het feit dat er maar een beperkt aantal bedrijven zijn die het erts delven, creëert een onevenwicht in de vraag en het aanbod.  Dat heeft geleid tot een strijd tussen verschillende multinationals: BMW, Volkswagen, Samsung om er een paar te noemen. Al deze bedrijven willen meerjarige contracten tekenen die hen moeten toelaten hun productie de komende jaren verder op te voeren.

Prijs: +300% op 18 maanden

Zo is de prijs van kobalt de voorbije 18 maanden verdrievoudigd en wordt geschat dat er tegen 2030 jaarlijks meer dan 325.000 ton van het goedje nodig zal zijn. Ter vergelijking: in 2017 was dat ‘amper’ 55.000 ton.

Apple hoopt nu een betere controle te krijgen over de productie door rechtstreeks bij de kobaltmijnen aan te kopen. Maar het bedrijf wil vooral gaan besparen op de aankoopprijs.

Bulkaankopen zouden de prijs in ieder geval moeten drukken. In een iPhone zit gemiddeld 8 gram kobalt en Apple verkocht in 2017 ruim 216 miljoen exemplaren. Elke dollar die van de aankoopprijs afgaat vertaalt zich dus nog eens in miljoenen dollars winst.

© Getty Images