Cover image

© Aurora Flight Sciences - Karen Dillon

Economie

Vliegende taxi's? Voor Porsche en Boeing is het al een uitgemaakte zaak

Over tien jaar zal de Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing ongetwijfeld een elektrische drone voor passagiersvervoer op de markt hebben gebracht. Dat heeft Dennis Muilenberg, chief executive van Boeing, gezegd. De technologie zal volgens Muilenberg wellicht veel sneller zijn intrede doen dan algemeen wordt verwacht.

Hij wijst er daarbij op dat op dit ogenblik door diverse ontwikkelaars al volop prototypes worden gebouwd. Tegelijkertijd waarschuwt de topman van Boeing dat ook aan de uitbouw van een efficiënt regelgevend kader moet worden gedacht. Muilenberg heeft het daarbij over een wegcode voor driedimensionale autostrades.

Nieuw ecosysteem

"De technologie kan worden gezien als een zeldzame kans om een nieuw transport-ecosysteem te creëren, waarbij een vloot zelfbestuurde voertuigen boven de straten vliegen en tussen wolkenkrabbers manoeuvreren,” aldus Muilenberg. "Deze vooruitgang wordt ongetwijfeld gestimuleerd door een vloedgolf aan investeringen, snelle vooruitgang in autonomie en de toenemende frustratie van het traditionele autoverkeer met de aanhoudende files."

Boeing versterkte vorig jaar zijn portfolio van onconventionele onbemande vliegtuigen door de overname van pionier Aurora Flight Sciences, die sinds eind jaren tachtig autonome voertuigen ontwikkelt.

De optimistische visie van Muilenberg wordt ook door anderen gedeeld. Een studie van consulent Deloitte suggereert dat elektrische drones voor het vervoer van twee tot vijf passagiers, in de loop van de volgende twee jaar op de markt zouden kunnen komen.

Inmiddels zijn al heel wat bedrijven op de markt actief, waaronder Uber Elevate, Bell Helicopter, Embraer, Airbus, Intel en EHang. Ook het Amerikaanse ruimtevaartbureau Nasa onderzoekt inmiddels de haalbaarheid van een vliegende stedelijke mobiliteit.

In de autosector is onder meer sportwagenbouwer Porsche in het concept geïnteresseerd. Dat heeft Detlev von Platen, verkoopdirecteur bij Porsche, tegenover het magazine Automobilwoche bevestigd.

Erkenning

Al die plannen kunnen echter pas realiteit worden wanneer afdoende garanties voor een veilige organisatie van het verkeer kunnen worden gegeven. Botsingen met gebouwen, commerciële vliegtuigen en andere drones moeten immers kunnen worden uitgesloten.

“Om die zekerheid te kunnen bieden, moeten geavanceerde toepassingen van kunstmatige intelligentie en sensortechnologie worden ontwikkeld,” aldus luchtvaartadviseur Darryl Jenkins. “Er is immers een groot verschil met de huidige generatie persoonlijke drones, die meestal in het zicht van de operatoren vliegen. We hebben hier te maken met een overgang van een hobbyistische omgeving naar een commerciële industrie.”

Strenge voorwaarden

Cruciaal daarbij is de certificering van vliegtuigen, die aan bijzonder strenge voorwaarden moeten voldoen om op de markt te kunnen komen. “Die hoge vereisten zijn verantwoordelijk voor de goede veiligheidscijfers van de luchtvaart,” zeggen de experts. “Diezelfde regels zouden het echter ook bijzonder moeilijk kunnen maken om de revolutionaire ontwerpen voor de robotvliegtuigen goedgekeurd te kunnen krijgen. Vliegtuigconstructeurs moeten immers kunnen aantonen dat de waarschijnlijkheid op catastrofale knelpunten in hun ontwerp extreem beperkt blijft.”

"Tenzij de autoriteiten de normen voor de autonome vliegtuigen versoepelen, zouden ook hier de fabrikanten moeten kunnen aantonen dat hun sensoren en systemen even betrouwbaar zijn. Dat kan bijzonder moeilijk worden. Het is al uitzonderlijk moeilijk en duur om een nieuw vliegtuig met een erkende en bewezen technologie goedgekeurd te krijgen. Hier hebben we te maken met een nieuwe technologie en een totale afwezigheid van bestaande regels. Dat kan bijzonder complex worden.”

Lees meer