Cover image

© EPA

Science

NASA op zoek naar bewoonbare planeten buiten ons zonnestelsel

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA stuurt om half 1 vannacht SpaceX Falcon 9 de ruimte in met de telescoop Tess aan boord. Die zal maar liefst 200.000 sterrenstelsels afspeuren naar een planeet waar leven mogelijk is voor mensen. Men verwacht niet dat Tess buitenaards leven zal vinden.

Tess gaat op zoek naar planeten buiten ons zonnestelsel waar leven mogelijk is. Dat meldt de Britse krant The Guardian. Tess staat voor Transiting Exoplanet Survey Satellite. Dat is de manier waarop de telescoop op zoek zal gaan naar exoplaneten, planeten die draaien om andere sterren dan onze zon. Zo zijn exoplaneten zelfs te klein om rechtstreeks met Tess te zien.

Maar als een exoplaneet langs zijn ster beweegt (de transitie), dan wordt het licht van die ster iets minder scherp omdat de planeet een stukje sterlicht tegenhoudt. Tess meet dat en zo kan men berekenen hoeveel planeten er rond een bepaalde ster draaien, hoe groot ze zijn en hoelang het duurt om rond hun ster te draaien.

Honderden groter dan de aarde

Wetenschappers denken dat de kans op buitenaards leven het grootst is op planeten die op de aarde lijken. Ze zijn niet te warm, niet te koud, rotsachtig en beschikken over vloeibaar water. Zo zal Tess er wellicht duizenden ontdekken. Tientallen daarvan zullen wellicht even groot zijn als de aarde en honderden zelfs groter.

300 lichtjaren

Tess is de opvolger van de ruimtetelescoop Kepler die sinds 2009 operatief is en inmiddels aan pensioen toe is. Kepler ontdekte duizenden planeten, maar de meerderheid lag erg ver. Tess zal ongeveer 200.000 sterrenstelsels scannen, een gebied dat ongeveer vierhonderd keer zo groot is als dat van Kepler.

De planeten er rond zullen dan ook gemakkelijker te bestuderen zijn. De missie van Tess zal ongeveer twee jaar in beslag nemen. Sommigen van de sterren liggen zo’n 300 lichtjaren van ons, wat relatief dichtbij is.

Er zijn momenteel ongeveer 3.700 exoplaneten bekend. Ook zijn er nog zo’n 4.500 planeten waarvan we niet 100 procent zeker zijn dat ze effectief bestaan. Hoeveel planeten er in totaal zijn, is dan ook niet geweten.

Lees meer