Cover image

© iStock

Science

Verenigde Staten willen sterkere bescherming tegen asteroïden

De regering van de Verenigde Staten gaat meer inspanningen doen om de aarde beter te kunnen beschermen tegen inkomende asteroïden die hele regio's of zelfs complete continenten zouden kunnen vernietigen. In een nieuw rapport roept de Amerikaanse National Science and Technology Council op tot een verbeterde detectie en tracking van asteroïden, die vervolgens ook zouden moeten kunnen worden afgeleid.

Ook de National Aeronautics and Space Administration (Nasa) verleent zijn medewerking aan het project, net zoals het Amerikaanse leger en een aantal andere overheidsdiensten.

Actieplan

Op dit ogenblik is er in de wetenschappelijke wereld geen weet van asteroïden of kometen die op weg zouden zijn naar de aarde. Maar het is niet onmogelijk dat een exemplaar ongezien op een traject naar de planeet zit. Daarom wil de Amerikaanse overheid een efficiënter actieplan uitwerken.

“De wetenschappers hebben 95 procent van alle objecten in de ruimte met een doorsnee van minstens één kilometer kunnen lokaliseren,” zegt Lindley Johnson, hoofd planetaire defensie bij de Nasa. “Er moet echter ook nog steeds gezocht worden naar de resterende 5 procent en kleinere rotsen, die nog steeds grote schade kunnen aanrichten.”

Tot nu toe heeft de Nasa 18.310 objecten van alle mogelijke afmetingen gecatalogiseerd. Iets meer dan achthonderd exemplaren hebben een doorsnee van minstens honderdveertig meter. Johnson benadrukt dat er op dit ogenblik geen snelle oplossing voorradig is indien plots zou blijken dat een ruimterots op weg is om binnen een tijdsbestek van enkele dagen, weken of zelfs maanden op de aarde in te slaan.

“Met een verbeterde detectie-methode zou het echter wel mogelijk kunnen zijn om de nodige tijd te kopen om bedreigde gebieden te evacueren,” benadrukt Johnson nog.

Dagzijde

“Grondtelescopen zijn bijzonder goed in het traceren van asteroïden die op weg zijn naar het binnenste zonnestelsel en vanaf de nachtzijde van de aarde naderen,” zegt Johnson. “Moeilijker te detecteren zijn daartegen objecten die al voorbij de zon zijn gepasseerd en vanaf de dagzijde op de planeet afkomen."

"Dat gebeurde blijkbaar vijf jaar geleden toen een asteroïde van ongeveer twintig meter plotseling opdook en explodeerde boven Tsjeljabinsk in Rusland, waarbij duizenden gebouwen werden beschadigd en ook vele mensen gewond raakten. Tien jaar geleden explodeerde een asteroïde van een dubbele of zelfs driedubbele omvang boven Tunguska in Rusland, waarbij tweeduizend vierkante kilometer bos werd vernield.”

Wanneer een gelijkaardige gebeurtenis een stad zoals New York zou treffen, zouden er volgens het rapport miljoenen slachtoffers kunnen vallen. Ook de dinosauriërs werden ongeveer 65 miljoen jaar uitgeroeid toen een gigantische ruimtesteen op het Mexicaanse schiereiland Yucatan smakte.

Johnson beklemtoont dat het jaren zou duren om te proberen een potentieel dodelijke asteroïde af te wenden. “Er zijn immers meerdere jaren nodig om een ruimtetuig te bouwen dat voor een dergelijke opdracht geschikt zou zijn,” zegt hij. “Daarnaast moeten ook nog enkele jaren worden voorzien om het doel te bereiken. Op zijn minst zou men tien jaar tijd moeten hebben om te reageren.”

Kernraket

De verdediging van de aarde zou kunnen gebeuren door de asteroïde aan een grote snelheid te raken met een groot ruimtetuig, zodat de baan van het ruimte-object zou kunnen worden veranderd. In het ergste geval zou men kunnen overwegen om een kernraket te lanceren, niet om de asteroïde op te blazen, maar om het oppervlak van de ruimterots te oververhitten, zodat voldoende materiaal zou kunnen worden weggeblazen en het traject van de bedreiging zou veranderen.

“Al die oplossingen zouden met actuele technologieën kunnen worden gerealiseerd,” beklemtoont Johnson. “Een deel van de studie moet op zoek gaan naar andere technologieën om het gevaar op een inslag af te wentelen.”

Wetenschappers hopen over de asteroïden nog veel meer te leren uit enkele missies die momenteel aan de gang zijn. De ruimtesonde Osiris-Rex van de Nasa zal de asteroïde Bennu later dit jaar bereiken en binnen een periode van vijf jaar monsters terug naar aarde brengen. De Japanse Hyabusa 2 is op weg naar de asteroïde Ryugu en zou eind dit decennium stalen moeten terugsturen.

De inzet van astronauten is niet aan de orde. “Dat kan een spannende bioscoopfilm opleveren, maar in de studie kon geen enkele techniek worden gevonden waar de betrokkenheid van astronauten zou zijn vereist,” zegt Johnson. “Dergelijke missies zouden vele maanden of jaren kunnen duren. Daardoor zou het met de huidige technologieën bijzonder moeilijk, zoniet onmogelijk worden om mensen in te zetten.”

Volgens het Office of Science and Technology Policy in het Witte Huis kan het studieproject binnen de actuele budgetten worden uitgevoerd en moeten geen bijkomende financiële middelen worden vrijgemaakt.

Lees meer