Cover image

© EPA-EFE/Alba Vigaray

Economie

Het Google-recept: "De eerste dosis is altijd gratis"

Het Amerikaanse technologieconcern Google houdt, ondanks recordboetes van de Europese Commissie, op de Europese markt voor online prijsvergelijkingen nagenoeg een monopolie vast. Dat getuigt Nicholas Jornet, topman van de Franse prijsvergelijker Kelkoo, tegenover de krant Les Echos. Google heeft volgens hem een vernuftige strategie gevolgd om zijn aanwezigheid op de online markt voor prijsvergelijkingen stelselmatig uit te bouwen en de concurrentie te versmachten.

“Online prijsvergelijkers hadden in Europa ooit een bloeiende markt,” zegt Jornet. “Kelkoo kon in het midden van vorig decennium tien miljoen bezoekers per maand melden. Nu is die trafiek tot minder dan één miljoen per maand teruggevallen. De omzet van het bedrijf is op vijf jaar tijd tot 40 miljoen euro gehalveerd."

Verrast

Google werd vorig jaar door Margrethe Vestager, Europese commissaris voor mededinging, weliswaar tot een recordboete van 2,4 miljard euro veroordeeld, maar er is volgens Jornet geen enkele verbetering merkbaar. "Het is niet de bedoeling om van Google geld af te nemen, maar wel om opnieuw een rechtvaardige markt te creëren," beklemtoont hij.

"Google heeft al zijn rivalen weggevaagd,” benadrukt Jornet. “Toen Google Shopping in het begin van dit decennium op het Franstalige web werd gelanceerd, hoopten we nochtans op positieve vooruitzichten en een gunstige uitstraling op de rest van de sector. Niemand heeft de dreiging zien aankomen."

"Pas later hebben we beseft dat Google de markt aanpakt met een strategie die vooral in de drugswereld wordt toegepast en waarbij de eerste producten altijd gratis worden aangeboden. Met die gratis dienst wou Google beletten dat online handelaars beroep zouden doen op rivaliserende platformen, die dan ook geleidelijk van de markt verdwenen.”

“Pas zes jaar geleden moest voor de services worden betaald, maar dat heeft niets veranderd,” zegt Jornet. “Geen enkele partij kan het zich veroorloven om Google te omzeilen. Daardoor blijft het Amerikaanse bedrijf zijn macht verder versterken."

"Jarenlang gingen we ervan uit dat we in betere zoekalgoritmes moesten investeren om onze positie te verbeteren. Pas later ontdekten we dat Google de zoekresultaten handmatig bewerkte om zijn eigen service voorrang te geven. Rivalen dienden hun winstmarges steeds verder afbouwen om enigszins overeind te kunnen blijven en te overleven.”

Onmogelijke strijd

Ook de boetes van de Europese Commissie brachten volgens Jornet geen verbetering. “Google introduceerde al snel een nieuw systeem dat de situatie nog verslechterde,” zeggen de Europese prijsvergelijkers. “De algoritmes van Google werden vervangen door een veilingssysteem, maar om hierin goed te kunnen scoren moet de prijsvergelijkers tegen elkaar opbieden in cost-per-click."

"Het is echter onmogelijk deze strijd te winnen, want Google is tegelijkertijd organisator als deelnemende partij. Toch kan men het zich niet veroorloven om van een samenwerking met het platform af te zien. Anders vallen de resterende eigen volumes volledig weg. We hebben geen keuze. Alleen Google wint van het systeem.”

In zijn verdediging zegt Google dat het mechanisme zich nog in een groeifase bevindt. Bovendien voert het bedrijf aan dat zijn services, net zoals andere economische activiteiten, winstgevend moeten blijven. 

Andere rivalen, zoals Idealo, proberen met een alternatieve marktbenadering bij Google Shopping zoveel mogelijk weg te blijven. “Het is echter niet gemakkelijk om Google te omzeilen,” zegt François Xavier Thibaud, directeur van de Franse tak van Idealo. “Het bedrijf heeft een bijzonder grote impact op het internet.”

Lees meer