‘The Snowball': het leven van Warren Buffett

Eerder dit jaar veroverde de Amerikaanse superbelegger Warren Buffet de titel van 's werelds rijkste man. Nu de financiële crisis economiën en reputaties verpulvert, mag hij ook worden uitgeroepen tot 's werelds wijste man. Inderdaad, deze 78-jarige investeerder uit Omaha in het Amerikaanse Nebraska heeft het allemaal voorspeld: de dotcombubbel, de Aziatische crisis...; jaren geleden omschreef hij derivaten al als ‘financial weapons of mass destruction' en voorspelde hij faillissementen onder belangrijke banken.


In zijn recent gepubliceerde biografie beschrijft Alice Schroeder in detail hoe Buffett een fortuin van om en bij de 62 miljard dollar verzamelde, door kleine sommen geld op te sparen en samen te voegen. Niet voor niets heet het boek daarom ‘The Snowball'.  Als kind al leek Buffett vastberaden om zeer rijk te worden. Op zijn zesde verkocht hij kauwgum van deur tot deur. Toen ie zeven werd vroeg hij de kerstman om een boek over obligaties. Alles moest wijken voor zijn zoektocht naar geld: hij boog zich dagenlang over financiële statistieken, waarbij zijn familieleven en zijn eerste vrouw Susie totaal werden verwaarloosd. Buffett stond ook bekend om zijn zuinige levensstijl. Een dollar in zijn hand had voor hem al de waarde van de vijf dollar die hij ervan zou maken. Tot op vandaag woont hij in een eenvoudig huis en leeft hij op hamburgers, chips en Cherry Coke.


Toch mag Buffet als een man van principes worden beschouwd: hij steunde de burgerrechtenbeweging, zal het gros van zijn fortuin aan liefdadigheid nalaten en heeft zich continu uitgesproken tegen de alomaanwezige graaicultuur. Maar deze ethiek contrasteert met zijn bijna ziekelijk gebrek aan empathisch vermogen, die zijn vrouw van hem deed vervreemden terwijl hij met een jongere vrouw in Omaha woonde. Schroeder's relaas geeft een heldere kijk op dit sombere aspect van Buffett's leven. Ze beschrijft hoe zijn moeder hem altijd 'onwaarschijnlijk wreed' behandelde (hoewel verbaal en nooit fysiek). Deze biografie is gedetailleerd, maar weinig elegant. Buffett koos Schroeder vanwege haar talent als financiële analyste, niet voor haar schrijfkunsten.