Cover image
Science

Europese afvalbergen zijn het nieuwe goud

Groep Machiels wil op de Remo-site in Houthalen afval verhitten door vergassing tot energie omzetten. De technologie zou het mogelijk maken om oude stortplaatsen tot pijlers van de duurzame economie om te vormen.


Omwonenden zijn niet overtuigd en Machiels moet nu zijn idee voor de rechtbank proberen door te drukken. De plannen van de Belgische groep werden door de Britse zakenkrant Financial Times anderzijds geselecteerd voor een reeks bijdragen over innoverende ideeën die de wereld kunnen veranderen.

De technologie voor de opwarming van het afval werd ontwikkeld door het Britse bedrijf Advanced Plasma Power.

"Europa heeft een gigantische oppervlakte aan vuilnisbelten," zegt Rolf Stein, chief executive van Advanced Plasma Power, tegenover de Financial Times. "Die sites herbergen een enorme rijkdom aan grondstoffen die voor allerlei toepassingen kunnen worden gebruikt."

"Waarom zou men op andere continenten grote en dure mijnactiviteiten opzetten, wanneer men hier in Europa net onder de oppervlakte materialen kan vinden die dezelfde werking kunnen opleveren?"

Plasmarok


Sinds het midden van de voorbije eeuw ontwikkelt de mens technieken om op stortplaatsen materialen te recupereren en vervuilende producten te verwijderen, maar steeds meer partijen proberen die operaties met innoverende toepassingen te versterken.

"Deze partijen zien stortplaatsen als een bron van energie en grondstoffen voor allerlei sectoren," aldus de Financial Times. "Bovendien kunnen hun activiteiten vervuilde sites omvormen tot parken en bouwgronden."

Nadat hernieuwbare materialen zijn gerecupereerd, wil Machiels op de Remo-site het restafval door verhitting tot een gas omzetten. Uit de massa die daarna nog overblijft, wordt het zogenaamde plasmarok gecreëerd. Dat product wordt gebruikt als bouwmateriaal.

Indien de plannen van Machiels succesvol zouden blijken, zouden miljoenen kilogram metalen en gas kunnen worden herwonnen.

Europa heeft meer dan een half miljoen stortplaatsen. Een kwart daarvan zou een innoverende herwinning mogelijk maken. De Remo-site herbergt meer dan 18 miljoen ton afval. Volgens Machiels kan de site gedurende twintig jaar energie leveren die de elektriciteitsbehoefte van 200.000 gezinnen zou kunnen dekken.

Daarna zou de site in een natuurpark kunnen worden omgevormd. Het procédé kan volgens experts wereldwijd dan ook een gigantische meerwaarde blijken.

Bovendien kan tevens een belangrijke kost worden vermeden. Stortplaatsen hebben immers een grote economische kost. Er is een onafgebroken controle nodig om te vermijden dat vervuilende stoffen in het grondwater doordringen. Daarnaast vertegenwoordigen stortplaatsen een belangrijke bron van methaanproductie.

De omwonenden van de Remo-site zeggen in het algemeen het principe van de plannen te ondersteunen, maar sommigen zouden vrezen dat de activiteit op de stortplaats hun levenskwaliteit zou aantasten en het lokale leefmilieu zou belasten.

"Ook potentiële investeerders kunnen nog niet altijd worden overtuigd van de mogelijkheden die deze stortplaatsen kunnen bieden," zegt Peter Tom Jones, president van Eurelco, de Europese sectororganisatie van beheerders van stortplaatsen. (mah)