Cover image

© EPA

Economie

Hoe multinationals zaken doen: advocaat van Trump belazerde Novartis, AT&T en Korean Aerospace Industries

Michael Cohen, de advocaat van de Amerikaanse president Donald Trump, heeft in de maanden na de intrede van zijn klant in het Witte Huis, miljoenen dollars ontvangen van een reeks bedrijven, waaronder de Amerikaanse telefoonmaatschappij AT&T, het Zuid-Koreaanse Korean Aerospace Industries (KAI) en de Zwitserse farmareus Novartis. In ruil daarvoor deed hij... niets.

Essential Consultants - Cohens eenmanszaak die ook werd gebruikt om pornoster Stephanie Clifford (a.k.a Stormy Daniels) 130.000 dollar zwijggeld te betalen om een affaire met de president stil te houden - ontving in de maanden na Trumps inhuldiging in totaal 4,5 miljoen dollar, waarvan meer dan 2 miljoen van bekende bedrijven. Dat blijkt uit documenten die Michael Avenatti, de advocaat van mevrouw Clifford, openbaar heeft gemaakt. Uit die documenten blijkt ook dat voormelde bedrijven in ruil daarvoor niets hadden gekregen.

Cohen had zich - onmiddellijk nadat Trump de verkiezingsoverwinning had opgeëist in november 2016 - geprofileerd als ‘de man die makkelijkst toegang tot de president had’. Hij strooide met foto’s van hemzelf met Trump en met krantenartikelen waarin hij als de ‘fixer’ van de president werd opgevoerd. Veel meer dan dat kon hij die bedrijven niet bieden.

Novartis

Opmerkelijk genoeg trapte een bedrijf als Novartis - dat al in verschillende corruptieschandalen gemengd is - opnieuw in die val. Het bedrijf moest toegeven 1,2 miljoen dollar aan Cohen te hebben betaald om na één ontmoeting met hem tot het besluit te komen dat Cohen niet wist waar hij over sprak.

Advies over hoe ze Trump moesten bewerken om resultaten te bekomen in de Amerikaanse gezondheidszorg kon Cohen hen niet geven. Later gaf het bedrijf toe dat ‘de episode Cohen wel degelijk een vergissing was geweest’. Probleem was dat Cohen het contract als een echte advocaat had opgesteld en Novartis er niet meer onderuit kon. Het bedrijf moest de 1,2 miljoen dollar dus blijven betalen a rato van 100.000 dollar per maand en dat gedurende 12 maanden. For nothing...

Korean Aerospace Industries

Hetzelfde geldt voor het Koreaanse KAI (Korean Aerospace Industries). Dat bedrijf zag vorig jaar zijn topman gearresteerd (terwijl zijn vice-president zelfmoord pleegde) omdat het jarenlang de boekhouding had vervalst.

Maar toen Michael Cohen zich een maand nadat dit schandaal was uitgebroken bij de Koreanen meldde, werd hem onmiddellijk een cheque uitgeschreven voor een bedrag van 150.000 dollar. 

“Voor de reorganisatie van KAI’s  boekhoudsysteem”, stond op de consultingovereenkomst te lezen. Later zou een woordvoerder van KAI meedelen ‘niet te hebben geweten dat Cohen banden had met Trump’. KAI zit in de race voor de toewijzing van een miljardencontract door het Amerikaans ministerie van Defensie.

AT&T

Dan is er AT&T, dat op één enkele dag tot vier keer toe zijn relaas van de feiten wijzigde. Het bedrijf specifieerde wel dat het Cohen geen 200.000 dollar had betaald, zoals in onderstaande grafiek staat vermeld, maar 600.000 dollar. In ruil zou Cohen hen eerst advies verlenen inzake de telecomwetgeving. Maar later op de dag werd die versie gewijzigd en meldde AT&T Cohen te hebben betaald om “inzage te krijgen in de interne werking van Trump”.

Multinationals geven geld aan mensen die niet weten waar ze over praten

Bovenstaande episodes doen vragen rijzen over de manier waarop deze multinationals zaken doen.  Mensen aan de top van die bedrijven keuren dus grote betalingen goed die ze overmaken aan mensen die ze nooit hebben gezien, die hen niet kunnen helpen en die geen idee hebben waarover ze praten. Ook slagen ze er maar niet in hun communicatie op orde te krijgen wanneer ze met dit soort schandalen worden geconfronteerd. Zowel AT&T als Novartis als KAI wijzigden op één en dezelfde dag meermaals hun relaas van de feiten, naargelang journalisten tot andere conclusies waren gekomen.

Het zegt misschien meer over deze bedrijven dan over Michael Cohen zelf, een ‘fixer’ die het geld broodnodig had omdat hij zwaar investeerde in taxilicenties in de stad New York, waarvan de waarde door de opkomst van Uber en co zo goed als gedecimeerd werd.

Dat deze ‘fixer’ - die toegeeft maar één substantiële klant te hebben: de Amerikaanse president -  zich in nesten heeft gewerkt lijkt dus duidelijk. Maar dat Trumps grootste probleem niet langer Kim Jong-un of het regime van de ayatollahs is eveneens. Zijn grootste probleem heet nu Michael Cohen.