Cover image

© istock

Economie

Wat is bitcoin?

Bitcoin is tegenwoordig niet weg te slaan uit het financiële nieuws. Het is een digitale munt of cryptocurrency, opgebouwd met blockchain-technologie. Maar wat is bitcoin en hoe werkt het precies?

Zoals je naast de euro nog de pond, de yen en de dollar hebt, is bitcoin niet de enige cryptocurrency. Andere bekende cryptovaluta zijn, onder andere, ethereum, monero (hier vind je alles dat je moet weten over monero) en bitcoin cash (lees hier alles over het jongere broertje van bitcoin, bitcoin cash). Ze bestaan onafhankelijk van elkaar, maar bitcoin is wel veruit de bekendste en ook, met grote voorsprong, het meeste waard.

Geen tussenpersoon meer

Hoe gaat dat in zijn werk? Als je iemand een bepaald bedrag wil zenden in traditionele valuta, doe je dat via een overschrijving ofwel geef je het persoonlijk af in de vorm van een briefje. Beide transacties moeten via de bank gebeuren. De bank haalt het geld letterlijk van onze rekening en zet het op die van onze begunstigde en in het andere geval kan de bank de transactie nog altijd monitoren aan de hand van de code op je biljet. Banken hebben dus altijd de controle over onze transacties, als een soort tussenpersoon of derde instantie. En het is net daar dat bitcoin en andere cryptovaluta komaf mee willen maken.

Bij de cryptocurrencies gaat een transactie letterlijk van persoon a naar persoon b, zonder dat een derde instantie daar mee gemoeid is. En dat brengt een hele hoop voordelen met zich mee (waarvan velen te wijten zijn aan de disruptieve blockchain technologie, die ook vele voordelen biedt). Zo kan, bijvoorbeeld, een bank ook geen druk uitoefenen op die transactie. 

Sneller en goedkoper

Omdat transacties niet meer langs een derde partij moeten passeren, gaat de transactie sneller verlopen. Het maakt transacties ook een pak goedkoper.

Als je nu een rekening opent bij een bank, moet je daarvoor betalen, in transactiekosten, werkingskosten en ga zo maar door. Die kosten vallen weg bij systemen zoals bitcoin.

Betrouwbaarheid en veiligheid

Maar de grootste voordelen zijn toch de veiligheid en betrouwbaarheid. Doordat die derde instantie wegvalt, kan die geen druk meer uitoefenen op je 'geld' of je transacties. Waar een overheid kan beslissen om nieuw geld bij te drukken, waardoor je huidige geld dus minder waard wordt, kan dat bij bitcoin niet. Banken kunnen ook je rekening bevriezen of maxima opleggen op je dagelijkse transacties. Ook die beperkingen zijn volledig uitgewist in het systeem van cryptocurrencies. Je 'geld' is dus enorm veilig.

Het gebruik van de blockchaintechnologie maakt het daarbovenop nog eens een pak betrouwbaarder. Een van de peilers van die technologie, en dus ook van crypto's, is het idee van decentralisatie. Bij banken zitten alle data op één centrale plek, op één centrale server. Dat zorgt ervoor dat door één hackpoging je alles kan kwijt zijn. Dat op zich is eigenlijk een heel slecht en onveilig systeem. Blockchain speelt daarop in door alles te gaan decentraliseren. Iedere gebruiker houdt een eigen 'kopie' bij van alle data, waardoor het veel moeilijker (lees: onmogelijk) is om het te hacken.

Blockchain

Iedere gebruiker houdt een soort kasboek bij van alle transacties die ooit gebeurd zijn. Op basis van die verschillende kasboeken is er een consensus over een soort algemene versie. Doordat je ook gewoon iets fout kan schrijven in je eigen kasboek, worden gebruikers ook aangezet om anderen te gaan controleren, wat uiteraard de betrouwbaarheid enorm omhoog trekt. 

Elke transactie die goedgekeurd wordt, wordt bijgeschreven in dat 'kasboek' en dus op de blockchain. Eens iets op die blockchain is ingeschreven, is het nagenoeg onmogelijk om het er nog uit te krijgen. Elke nieuwe transactie die daar bovenop komt, zorgt ervoor dat die voorgaanden nog eens extra worden beveiligd. Zo ontstaat er een ellenlange informatieketting die niet te kraken is (meer over wat blockchain precies is, vind je hier).

Mining

Die ellenlange informatieketen wordt versterkt door het mining principe. De transacties in het bitcoinsysteem worden goedgekeurd door zogenaamde miners, die daarvoor complexe wiskunde vraagstukken moeten oplossen. Eens ze de juiste oplossing hebben gevonden, worden de transacties opgenomen in de blockchain en krijgen de miners, als beloning, een aantal bitcoin (wie alles wil weten over bitcoin mining kan hier terecht).

Om die complexe vraagstukken tot een goed einde te brengen, hebben die miners uiteraard een heel sterke computer nodig. Je kan er dan wel duizenden euro's aan bitcoin mee verdienen, je moet er ook een pak voor investeren (alles dat je moet weten om zelf aan de slag te gaan met bitcoin mining, lees je hier).

Wallet

Op zich is er niet veel technische kennis nodig om aan de slag te gaan. Zodra je een bitcoin-portemonnee of 'wallet' hebt opgesteld, kan je er aan beginnen (alles wat je moet weten over die wallets en waar je op moet letten bij het kiezen, lees je hier). Die wallets zullen je dan telkens een adres genereren dat kan gebruikt worden om bitcoin naar te sturen. Als je wil dat mensen je betalen of andersom kan je dat adres doorspelen aan je zakenpartners. Eigenlijk is het vergelijkbaar met het systeem van e-mails, met als enige verschil dat bitcoin-adressen maar één keer kunnen worden gebruikt.

Wallets kunnen het saldo dat uitgegeven dient te worden, berekenen en verifiëren dat de bitcoins in een nieuwe transactie ook echt eigendom zijn van degene die ze uitgeeft doordat de bevestigde transacties in de blokketen opgenomen zijn (dit zijn enkele andere toepassingen van blockchain naast cryptocurrency).

Handtekening voor extra zekerheid

Een transactie is in feite een overdracht van bitcoins tussen verschillende wallets. Die transacties worden opgenomen in de blokketen. Wallets hebben een geheim stukje data, een geheime sleutel of seed, om transacties te ondertekenen. Zo wordt verzekerd dat de bitcoins die gestort worden, van de eigenaar van de bijbehorende wallet komen. Dankzij die handtekening kan niemand de transactie dus veranderen nadat die is uitgevoerd. Alle transacties worden naar gebruikers verstuurd en meestal binnen de tien minuten door het netwerk bevestigd via dat miningproces.

Lees meer