Business

De zoektocht naar een geneesmiddel tegen veroudering

Technologiebedrijven spitsen hun interesses steeds verder toe op onderzoek naar mogelijkheden om effecten van de veroudering tegen te gaan. Dat schrijf Andrew Ward, farmaceutica-specialist bij de Britse zakenkrant Financial Times. Men is er echter nog niet uit of de wetenschap zich vooral moet toespitsen op een verbetering van de levenskwaliteit op oudere leeftijd dan wel op de effectieve verlenging van de levensduur.

“Sommigen noemen de pogingen van Silicon Valley om de geheimen van het verouderingsproces te achterhalen louter overmoed, maar anderen zijn ervan overtuigd dat de bedrijven met die inspanningen anticiperen op de volgende grote doorbraak in de medische wetenschap,” zegt Andrew Ward.

“Het lijkt misschien niet logisch dat gedacht wordt aan het verlengen van het leven in een wereld waarin de verouderende bevolking steeds meer op een sociale en economische tijdbom lijkt. Maar Jay Olshansky, professor openbare gezondheid aan de University of Illinois, wees er al op dat het cruciaal wordt om oplossingen te vinden die de bevolking toelaten op een gezondere manier ouder te worden.”

Onder meer Larry Ellison en Peter Thiel, oprichters van respectievelijk Oracle en PayPal, hebben persoonlijk kapitaal geïnvesteerd in onderzoek naar de verlenging van het leven. Ook het internetconcern Google stelt miljoenen dollar ter beschikking aan zijn biotechnologie-startup California Life Company (Calico), die investeert in het onderzoek naar de verlenging van de gezonde levensduur.

“Initiatieven zoals Calico en andere medisch-technologische projecten verlenen credibiliteit aan een wetenschap die ooit uitsluitend werd gekoppeld aan fantasten en zieke geesten,” merkt professor Olshansky op.

“De mogelijkheid van Google om zijn gigantische mogelijkheden op het gebied van data-analyse te gebruiken voor medische innovaties, heeft ook de aandacht van de grote farmaceutische bedrijven getrokken,” zegt Andrew Ward.

“De Amerikaanse geneesmiddelenproducent AbbVie sloot in september een akkoord met Calico voor een gezamenlijke investering van 1,5 miljard dollar in de ontwikkeling van projecten die de impact van het verouderingsproces moeten aanpakken. De farmaceutische bedrijven beseffen dan ook dat de verlenging van de gezonde levensduur voor de sector een gigantische nieuwe markt kan openen.”

Eén van de grootste uitdagingen op dit ogenblik is de ontwikkeling van een behandeling voor de ziekte van Alzheimer, die tegen het midden van de eeuw volgens ramingen 135 miljoen patiënten zal treffen. 

“De ontdekking van een geneesmiddel tegen Alzheimer zou ongetwijfeld een belangrijke doorbraak betekenen, maar een behandeling voor het verouderingsproces zelf zou nog meer voordelen opleveren,” geeft Andrew Ward aan.

“Eén van de meest veelbelovende sectoren in de strijd tegen het verouderingsproces is ook de regeneratieve geneeskunde, die toelaat om defecte cellen en weefsels te herstellen of te vervangen.”

Volgens professor Olshanksy zou de technologie zich niet zozeer moeten toespitsen op een louter verlengen van de levensduur, maar wel op ontwikkelingen die aan de mens zouden toelaten om zolang mogelijk optimaal te functioneren. “Op die manier kan de mens langer productief blijven en kan een eventuele ziekteperiode op het einde van het leven tot een minimum worden beperkt,” laat de professor verstaan.

Volgens Michael Kope, chief executive van de SENS Research Foundation, is er echter geen enkel biologisch systeem dat een definitieve grens stelt aan de mogelijke levensduur en kunnen er dan ook geen fundamentele bezwaren worden gemaakt tegenover onderzoek naar de verlenging van het leven.

“Ook wanneer kinderen tegen bedreigende ziektes worden gevaccineerd, wordt niet de vraag gesteld op welke manier de wereld die extra populatie zal kunnen opvangen,” aldus Michael Kope. “De wereld zal zich ook aanpassen aan een langere levensduur.” (mah)

Show More
Close
Close